Qu’est-ce qu’un proxy et à quoi sert-il ?

Un proxy … Mais de quoi peut-il être question ? Nombreux sont ceux à déjà avoir entendu furtivement ce mot sans en connaître la signification. Lorsqu’on prend la peine de consulter un dictionnaire d’anglais, on ne manquera certainement pas d’y trouver les définitions suivantes : « procuration », « mandataire », « intermédiaire » ou encore « fondé de pouvoir ». Coïncidence extraordinaire : transposé dans le domaine informatique, le proxy remplit exactement les mêmes fonctions. Le hasard fait parfois bien les choses … Régulièrement appelé « serveur mandataire », le proxy désigne un ordinateur ou un module qui endosse le rôle d’intermédiaire entre les machines d’un réseau local (PC, smartphones, tablettes …) et Internet. Essentiellement utilisés pour assurer la sécurité de son réseau local, les serveurs proxy participent également à la dynamisation de la vitesse de navigation (par compression de données, filtrage de contenus lourds …), à la journalisation des requêtes et à la protection de l’anonymat en ligne. Penchons-nous sur son mode de fonctionnement !

Comment fonctionne un proxy ?

Composant logiciel informatique en charge de jouer les entremetteurs entre deux hôtes pour faciliter ou surveiller leurs échanges, le serveur proxy répond à un principe de fonctionnement d’une simplicité enfantine. Dès lors qu’un internaute se connecte sur la Toile par l’entremise d’une application cliente prédisposée à l’emploi d’un serveur proxy, il sera en mesure de déléguer à ce dernier la gestion et l’exploitation d’une requête sur Internet. Autrement dit, il demandera au serveur proxy de se connecter au serveur que l’application cliente cherche à atteindre afin de lui faire part de sa requête. Le serveur en question va ensuite transmettre sa réponse au proxy, lequel va à son tour la communiquer à l’application cliente. Le relais du serveur proxy est garanti par des passerelles et des routeurs. Comme le dit le vieil adage : « une image vaut mille mots ». Veuillez trouver ci-après un schéma explicatif qui met en lumière le mode de fonctionnement des proxys.

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Quel est l’intérêt d’utiliser un proxy ?

L’un des principaux agréments qui découlent de l’emploi d’un proxy est de vous garantir un anonymat relatif (et non absolu) lorsque vous naviguez en ligne. En effet, seuls le numéro de port sortant et l’adresse IP du serveur proxy (et non ceux de votre périphérique) seront visualisables par les sites que vous consultez. En faisant usage de « proxys anonymes », les informations relatives à votre ordinateur (données de navigation et paramètres de connexion) s’en trouveront astucieusement camouflées. Par ailleurs, le « proxy anonyme » pourra également supprimer les bannières publicitaires intempestives, les cookies, les fenêtres intruses (pop-ups), les scripts ou encore les informations confidentielles (identifiants de connexion) insérées dans les champs de saisie. En revanche, sachez que la vitesse de connexion sera tributaire du niveau d’anonymat exigé. Plus ce dernier sera élevé, plus la vitesse de connexion aura tendance à ramer.

L’intérêt des proxys est également démontré dans le cadre de la sécurité informatique. Dans les institutions administratives, en entreprise ou dans les établissements scolaires, le serveur proxy pourra exercer une action filtrante en bloquant (selon une politique de sécurité en application sur le réseau concerné) certains sites Internet jugés malveillants ou inadaptés au contexte local (sites à caractère pornographique, réseaux sociaux …). Le suivi des connexions s’opère via la constitution de journaux d’activité et l’enregistrement systématique des requêtes exprimées par les utilisateurs. La comparaison des requêtes émises par les clients aux listes des requêtes autorisées (liste blanche) ou prohibées (liste noire) et l’analyse des réponses énoncées par les serveurs permettent le « filtrage de contenu ». De fait, dès lors qu’un utilisateur souhaite consulter un site qui s’inscrit en faux contre la charte de son système d’information, il recevra un message d’erreur. Il est également possible d’avoir recours à un serveur proxy pour authentifier les utilisateurs qui souhaitent accéder à des ressources externes par le biais d’identifiants de connexion.

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Inversement, un proxy peut également servir à contourner efficacement les filtrages et les éventuelles restrictions géographiques de votre pays de résidence. L’emploi d’un serveur mandataire, situé dans un pays nullement affecté par les mesures de blocage, vous permettra de consulter les sites qui vous étaient jusque-là inaccessibles (sauf si l’adresse du proxy en question est elle-même soumise à une proscription). Un internaute aura également la possibilité de recourir aux proxys en chaîne (comme TOR - « The Onion Router » est un réseau informatique décentralisé dont le logiciel spécifique est téléchargeable en ligne) pour consolider son anonymisation. Comme si cela ne suffisait pas, certains proxys sont aptes à mettre en mémoire cache (espace de stockage provisoire de données brutes) les pages les plus régulièrement visitées par les utilisateurs du réseau local. Cette fonctionnalité présente le double avantage d’optimiser l’utilisation de la bande passante vers Internet et de réduire le temps de chargement des pages les plus fréquemment sollicitées par les utilisateurs.

Comment configurer son navigateur pour utiliser un proxy ?

Ainsi que nous l’avons mentionné dans le paragraphe précédent, le serveur proxy offre de multiples fonctionnalités : la journalisation des requêtes, la mise en mémoire cache, la sécurisation et l’anonymisation du réseau local … Pour recourir aux services d’un serveur proxy, il vous suffit simplement de configurer correctement votre navigateur (Firefox, Chrome, Internet Explorer …) en vous rendant sur les paramètres de connexion de ce dernier (via les options avancées ou les options Internet) afin d’y saisir l’adresse IP du proxy dont vous souhaitez faire usage. Libre également à vous d’employer un « proxy web » : un site web dont la page possède un champ dans lequel vous serez amené(e) à saisir l’adresse du site que vous désirez consulter. La page sollicitée s’affichera à l’intérieur de la première page tandis que l’adresse du proxy (celle qui figure dans la barre d’adresse) restera inchangée. Facile à mettre en oeuvre puisqu’elle ne requiert ni compétence technique, ni paramétrage de votre navigateur, cette solution d’appoint présente néanmoins certains inconvénients que nous allons détailler ci-après.

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Proxys transparents, proxys web, proxys gratuits … Qu’en penser ?

Il est possible que certains fournisseurs d’accès à Internet attribuent à leurs abonnés un « proxy transparent » à paramétrer via un logiciel d’installation ou à utiliser sans la moindre configuration préalable. Ce proxy permet de recueillir des statistiques précises sur vos habitudes de navigation. S’il peut réduire les accès effectifs aux sites distants (ceux que vous ne consultez jamais) pour optimiser votre vitesse de navigation, il peut également contribuer à fournir de précieuses informations aux sociétés de marketing et aux annonceurs publicitaires. À éviter, donc …

De leur côté, les proxys web sont moins puissants que les proxys conventionnels. Certains ne vous permettront pas de consulter des sites qui utilisent le protocole de transfert hypertexte sécurisé « https ». Comme les proxys web sont en libre accès sur la Toile, leur utilisation n’est pas sans risque. Si la plupart s’autofinancent par la publicité, d’autres font le commerce de vos informations sensibles (mots de passe, coordonnées bancaires …). Par ailleurs, outre la brièveté de leur durée de vie et la variabilité de leur disponibilité, les proxys gratuits auront souvent pour effet de ralentir votre vitesse de navigation car ils sont partagés par un grand nombre d’utilisateurs. À bannir sans la moindre hésitation … Vous l’aurez compris : mieux vaut donc faire appel aux services d’un VPN portant l’estampille de ZenMate. De bien meilleure facture et de bien meilleure qualité que les proxys du Net, il vous garantira sécurité, rapidité et anonymat lors de vos sessions en ligne pour un tarif mensuel, semestriel ou annuel défiant toute concurrence.

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